JEF Bulgaria järjesti seminaarin ’Building Together European Democracy’ marraskuussa 2017. Seminaarissa oli kattava joukko nuoria eri maista ja mukana oli myös kaksi suomalaista JEF:läistä Iina Pyykkö ja Eetu Lehmusvaara Eurooppanuorten lähettämänä.

Seminaarin yksi parhaimmista anneista oli päästä tutustumaan jälleen uuteen EU-maahan. Bulgaria liittyi EU:hun 2007 ja maa on kaikkine haasteineen ja kehityspotentiaalineen hyvin mielenkiintoinen yhdistelmä. Bulgarian pääkaupungissa Sofiassa katukuvassa yhdistyvät sulassa sovussa koruton Itä-Eurooppalaisuus Eurooppalaiseen hipster-kulttuuriin.

Maassa odotettiin suuria EU-jäsenyydeltä kymmenen vuotta sitten. Valtion talous kasvoikin koko 2000-luvun, mutta 2009 vuoden talouskriisi osui myös Bulgariaan. Talouskriisin jälkeen kasvu on ollut selvästi hitaampaa noin 1% luokkaa ja bulgarialaisten puheista kuultaa pettymys valtion kehitykseen. Bulgaria on yksi EU:n köyhimpiä maita ja kehityksen vauhdittamiseksi avainasemassa ovat investointien houkuttelu, harmaan talouden ja korruption kitkeminen sekä työllisyyden kasvattaminen.

Bulgariassa odotettiin ulkomaisten investointien lisääntyvän räjähdysmäisesti EU-jäsenyyden jälkeen. Näin kävikin, mutta niiden vaikutukset jäivät heikommiksi kuin toivottiin. Bulgarialaiset usein osoittavat korruptoituneita liikemiehiä ja poliitikkoja kun kysytään, miksi talouskasvu ei ole tuonut näkyvää parannusta tavallisten bulgarialaisten elämään. Muutaman olutlasillisen jälkeen nuoret ovat varsin avoimesti puhumassa valtionsa ongelmista ja kritisoivat poliitikkoja siitä, ettei kehitys ole näkynyt ihmisten elämässä vahvemmin.

Bulgariassa kokoaikaisen työntekijän keskimääräinen kuukausipalkka on noin 359 euroa ja työttömyys on erityisesti suurta syrjäseuduilla. Seminaarin päivän kestävä retki pääkaupungin ulkopuolelle ja tutustuminen paikalliseen elämään pienessä kylässä noin 80 km päästä Sofiasta antoi hyvän kuvan seminaarilaisille siitä, kuinka isot tulo- ja kehityserot ovat maan sisällä. Bulgarialaisten ystävällisyys on kuitenkin yhtä avokätistä kaikkialla. Saimme nauttia perinteisiä Bulgarialaisia perinneruokia, osallistua perinnetansseihin ja kokea Bulgarian upeaa luontoa hevosratsastusretkellä sekä päiväretkellä Rilan luostariin, joka on Unescon maailmanperintökohde.

Monet mieltävät Bulgarian turistikohteeksi, mutta hallitus pyrkii vahvistamaan kuvaa Bulgariasta myös houkuttelevana investointimaana. Valtio on pyrkinyt elävöittämään talouskasvua muun muassa EU:n alhaisimmalla yritys- ja palkkaverolla (10% tasavero) ja esimerkiksi infrastruktuurin kehittämisellä. Monet näkevät korruption ja harmaantalouden olevan yksi maan keskeisimpiä ongelmia talouskehitykselle. Korruption seuraamiseen tarkoitettu yhteistyö- ja seurantamekanismi (Cooperation and Verification Mechanism, CVM) onkin yksi tärkeimpiä kehityksen moottoreita, mitä komppasi myös bulgarialaiset seminaarissa. Myös Bulgarian hallitus on nostanut CVM-mekanismin kriteerien täyttämisen yhdeksi prioriteetiksi.

Seminaariohjelmaan kuului myös vierailu Bulgarian Parlamentissa, joka oli hyvin rauhallinen istuntojen välisenä päivänä.  Bulgarian sisäpoliittinen tilanne nyt puoli vuotta viimeisimmän parlamenttivaalien jälkeen ei ole kuitenkaan täysin vakaa. Heti seuraavana päivänä vierailun jälkeen saimme kuulla, oppositio oli kävellyt ulos parlamentti-istunnosta, minkä takia peruuntui myös yksi seminaari-ohjelman MP-vierailu. Opposition boikotti liittyy korruptioepäilyihin ja hallituspuolueen haluttomuuteen ottaa kantaa epäilyihin.

Samalla kun monet bulgarialaiset nuoret, joiden kanssa ehdimme jutella viikon aikana, ovat skeptisiä sitä kohtaan, kuinka suuria muutoksia EU voi tuoda maan talouteen ja politiikkaan, eurooppalainen Bulgaria on vahvasti eletty ja koettu –  Nuoret ovat voimakkaasti eurooppalaisia ja kokevat kuuluvansa EU:hun.

Teksti: Iina Pyykkö, kuva: Eetu Lehmusvaara